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拜登出访沙特,图一箭三雕解困局

2022-07-14 07:52

美国总统拜登昨天抵达以色列,展开中东三国之旅,但重头戏却是访问沙特阿拉伯,外界聚焦他能否成功破冰,重置陷于低迷的美沙关系,并游说沙特增加石油产量,借此压低油价来应对国内高通胀问题、扭转岌岌可危的中期选举选情,以及拉拢中东盟友应对俄罗斯和中国威胁。现实政治需要逼使拜登向沙特低头,令其锐意推行的人权外交受挫,但沙特有其政治盘算,令拜登中东之行要取得重大成果机会不大。

拜登上台后奉行以价值观、意识形态为基础的人权外交,对于沙特皇储穆罕默德涉嫌在二〇一八年下令杀害异见记者卡舒吉甚为不满,切断对沙特的武器供应,放狠话指沙特是“贱民国家”及其领导层“毫无可取价值”,但现在却要打倒昨天的我,还要在出访前于媒体撰文为出访沙特解画,强调此举对美国安全至关重要,为对抗俄罗斯侵略,以及与中国竞争时确保处于上风,须与沙特保持接触和改善关系。

求中东增产拉拢盟友抗中俄

美国近年对中东采取战略收缩政策,现在态度逆转,甚至不惜吃回头草,是出于国内和国际现实政治需要。首先,美国通胀一路高歌向上,六月份消费者物价指数按年升至百分九点一,创四十年来新高,当中汽油价格按月大升逾一成一,这是拜俄乌战争所赐,西方对俄能源制裁而不断飙升,即使拜登持续释放战略石油,油价有所回落,但仍在高位徘徊,令消费者大感吃不消。距离中期选举尚有三个多月,但高通胀令选民对拜登日益不满,其支持率更跌至三成三新低,逼使他不得不向高油价低头,惟有寻求沙特和中东产油国增产,以遏止油价来箍票,以免民主党在中期选举失去国会控制权。

此外,他此行还致力拉拢中东传统盟友,配合西方对俄制裁,并游说海湾阿拉伯国家合作委员、埃及、伊拉克和约旦,与以色列建立中东防空联盟,抗衡伊朗和俄罗斯的威胁之馀,亦借此争取中东诸国向美国靠边站,对冲下半年举行的首届中国阿拉伯国家峰会,从而加强对中国的外交围堵。

尽管拜登向现实低头,急于与沙特改善关系,但外界却不看好他此行能达成目标。包括沙特在内的OPEC+,对美国增产的要求会保持谨慎,除了沙特还有馀力增产外,其馀油组成员的产能已达极限。更重要是,美欧的经济和企业数据都显示正在减弱,但通胀持续飙升,联储局月底肯定要大幅加息,而欧洲制裁俄能源令能源危机恶化,投资者忧虑美欧经济衰退风险正增加,对石油需求放缓,若此时贸然增产,可能会推跌油价,影响收入。

沙特和俄罗斯透过限产协议,保持油价稳定向上,彼此合作无间,没理由为了换取美国短期利益,而牺牲与俄国长期友好关系。即使美国有意改善与沙特关系,但相信不会放弃对中东的战略收缩政策,因美国已将焦点放在印太,故此沙特在美俄和美中博弈间避免选边站,更符合国家利益。不过,沙特为了向拜登作善意回应,可能会作“象征性”增产,对降低美国汽油价格作用有限。

对华难妥协减关税举棋不定

拜登有求于沙特,不得不认低威,但难以套用在对华政策上,因美国朝野视中国为头号竞争对手,威胁远高于俄罗斯,暂时难有缓和空间。从拜登为遏通胀,不断放风减免前总统特朗普对华商品所加征的关税在望,可是至今对减多少、怎样减,都未有定论,正正反映白宫内部有强烈反对声音,若减免范围过大,会被视为对华软弱,若减免额如美媒所说仅一百亿美元货品,却占总值三千七百亿美元中国商品不足百分三,对降低通胀作用微不足道,拜登至今仍举棋不定。

拜登推行人权外交,不以国家利益为先,结果得失不少盟友,现在为了现实政治需要,只能丢失面子,至于能否打响如意算盘,则视乎他作出多大让步,否则此行不大可能解决困扰美国和全球的能源危机。   

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